La galaxie naine NGC 5477

NGC-5477-Dwarf-Galaxy

L’mage ci-dessus est issue du t√©lescope spatial Hubble de la NGC 5477, une galaxie naine arch√©typale du groupe Messier 101. Sans structure √©vidente, mais avec des signes visibles de naissance d’√©toiles, NGC 5477 ressemble beaucoup √† un arch√©type de galaxie naine irr√©guli√®re. Les n√©buleuses brillantes qui s’√©tendent sur une grande partie de la galaxie sont des nuages de gaz d’hydrog√®ne incandescent dans lesquels de nouvelles √©toiles se forment. Ces nuages brillent d’un rouge ros√© dans la r√©alit√©, mais la s√©lection de filtres verts et infrarouges √† travers lesquels cette image a √©t√© prise les fait appara√ģtre presque blancs. Cr√©dit : ESA/Hubble et NASA

Les galaxies naines sont de petites galaxies compos√©es de quelques milliards d’√©toiles

Par rapport √† leurs grandes cousines, qui peuvent contenir des centaines de milliards d’√©toiles, les galaxies naines n’abritent g√©n√©ralement que quelques milliards d’√©toiles. Un certain nombre de ces galaxies naines gravitent autour de galaxies plus grandes, comme la Voie lact√©e ou la galaxie d’Androm√®de. On pense qu’elles ont √©t√© cr√©√©es par des forces gravitationnelles dans les premiers stades de la cr√©ation de ces grandes galaxies, ou √† la suite de collisions entre galaxies, se formant √† partir de flux de mati√®re et de mati√®re noire √©ject√©s des galaxies m√®res. La Voie lact√©e compte au moins 14 galaxies naines satellites en orbite autour d’elle. On pense qu’il s’agit de versions contemporaines de certaines des galaxies √©loign√©es observ√©es dans les √©tudes de galaxies en champ profond, et qu’elles peuvent donc nous aider √† comprendre les premi√®res √©tapes de la formation des galaxies et des √©toiles dans l’Univers jeune.

L’importance des galaxies naines en termes de cosmologie contraste fortement avec leurs formes peu spectaculaires, car on pense qu’elles sont importantes pour notre compr√©hension de l’√©volution globale des galaxies. Les galaxies irr√©guli√®res naines ont tendance √† avoir une faible m√©tallicit√© et des quantit√©s relativement importantes de gaz, et on pense qu’elles sont similaires aux premi√®res galaxies qui ont peupl√© l’Univers.

Une √©quipe internationale d’astronomes a utilis√© les donn√©es du t√©lescope spatial Hubble et du satellite Gaia de l’ESA pour mesurer directement les mouvements en 3D de chaque √©toile de la galaxie naine Sculptor, situ√©e √† 300 000 ann√©es-lumi√®re. La pr√©cision obtenue est meilleure que toute autre mesure ant√©rieure d’une galaxie situ√©e au-del√† de la Voie lact√©e. Les mouvements ont permis de tester sur le terrain le mod√®le cosmologique actuellement accept√© et de mesurer la trajectoire de la galaxie dans l’espace.

Hubble a √©galement effectu√© des observations d√©taill√©es de la galaxie naine NGC 2366, qui abrite une n√©buleuse brillante de formation d’√©toiles et qui est suffisamment proche pour que les astronomes puissent discerner ses √©toiles individuelles. Alors que nous voyons les √©toiles parce qu’elles brillent, les galaxies sont en grande partie constitu√©es de l’espace vide qui les s√©pare. Les images haute r√©solution de Hubble permettent de capturer cela parfaitement. Le champ de vision du t√©lescope pour ses observations de la galaxie √©tait √©quivalent √† un peu plus d’un cinqui√®me du diam√®tre de la pleine Lune. Bien qu’elle soit relativement grande par rapport aux images de Hubble, NGC 2366 est beaucoup trop faible pour √™tre observ√©e √† l’Ňďil nu.

Cet √©pisode du Hubblecast se penche sur les galaxies naines en combustion √† une √©poque o√Ļ la plupart des √©toiles de l’Univers se sont form√©es, et sur la fa√ßon dont les observations de Hubble montrent que les galaxies naines ont jou√© un r√īle plus important que pr√©vu dans l’histoire pr√©coce de l’Univers.