Pourquoi l’astronomie est importante en temps de crise

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Dans une situation d’urgence internationale comme nous connaissons actuellement, nous pouvons nous attendre Ă  ce que la science des Ă©toiles soit la dernière chose Ă  laquelle les gens se prĂ©occupent. Les problèmes auxquels sont confrontĂ©s les individus et les gouvernements sont infiniment plus pressants que les Ă©vĂ©nements qui se dĂ©roulent dans les profondeurs de l’espace. Les gens subissent des Ă©preuves sans prĂ©cĂ©dent.

Pourtant, tout au long de l’histoire, l’astronomie a fait preuve d’une extraordinaire rĂ©silience en temps de crise et a conservĂ© le soutien de l’opinion publique. Cette rĂ©silience sera nĂ©cessaire alors qu’un grand projet international, le Square Kilometre Array (SKA), est sur le point d’ĂŞtre construit.

Le SKA sera le plus grand radiotĂ©lescope du monde, et l’Australie jouera un rĂ´le de premier plan dans sa construction et son exploitation. La France participe notamment au projet. Comment ce projet peut-il profiter Ă  une nation qui s’efforce de contenir une pandĂ©mie mondiale ?

Le projet SKA

Des temps troublés

L’histoire montre que la science des Ă©toiles n’est pas Ă©trangère aux crises. En effet, l’astronomie moderne est nĂ©e Ă  une Ă©poque de conflit profond, lorsque les provinces du nord des Pays-Bas Ă©taient engagĂ©es dans de difficiles nĂ©gociations avec l’Espagne après 40 ans de guerre.

En 1608, le tout jeune tĂ©lescope est sorti de l’ombre entre les mains des fabricants de lunettes nĂ©erlandais, et ses possibilitĂ©s pour l’astronomie ont Ă©tĂ© reconnues. Lorsque la nouvelle de cette nouveautĂ© optique parvint Ă  Galileo Galilei Ă  Padoue en mai suivant, il entreprit de l’amĂ©liorer – et le reste appartient Ă  l’histoire.

Au tournant du XXe siècle, l’infrastructure astronomique Ă©tait devenue une grosse affaire, mais deux guerres mondiales ont causĂ© des perturbations majeures. Les propositions de nouveaux tĂ©lescopes ont Ă©tĂ© mises en veilleuse, les fabricants se tournant vers les viseurs, les tĂ©lĂ©mètres, les jumelles et autres “Ă©quipements optiques“.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, une sociĂ©tĂ© britannique a enterrĂ© le miroir de 1,5 tonne d’un nouveau tĂ©lescope sud-africain dans un champ pour Ă©viter les dommages Ă©ventuels causĂ©s par les bombes. Bien que la livraison du miroir ait Ă©tĂ© retardĂ©e jusqu’en 1948, le tĂ©lescope a Ă©tĂ© un succès et est toujours en service aujourd’hui.

De mĂŞme, aux États-Unis, le miroir de 200 pouces (5,1 mètres) de ce qui devait ĂŞtre le plus grand tĂ©lescope du monde Ă  l’Ă©poque, au Mont Palomar, en Californie, a Ă©tĂ© coulĂ© en dĂ©cembre 1934, mais l’achèvement de l’instrument a Ă©tĂ© retardĂ© jusqu’en 1949. Bien qu’il ne soit plus le plus grand du monde, le tĂ©lescope Palomar reste parmi les plus performants.

Astronomie et COVID-19

Bien qu’elle ne soit guère comparable Ă  une guerre mondiale, la crise actuelle constitue une urgence de grande ampleur, et il est important de mettre en perspective un projet tel que le Square Kilometre Array (SKA).

Une fois terminĂ©, le tĂ©lescope fournira aux radioastronomes l’installation la plus grande et la plus avancĂ©e dont ils disposent. Avec une durĂ©e de vie utile prĂ©vue de plus de 50 ans, il explorera l’ensemble des 13,8 milliards d’annĂ©es de l’histoire de l’Univers, ce qui donnera lieu Ă  de nombreuses dĂ©couvertes passionnantes.

Et les retombées des technologies en cours de développement ont un énorme potentiel commercial, avec des avantages tangibles pour la reprise économique.

L’une des raisons pour lesquelles les gouvernements financent la recherche sur l’Ă©tude de l’Univers est que l’astronomie pousse la technologie Ă  ses limites, qu’il s’agisse de rĂ©cepteurs radio Ă  faible bruit, de systèmes complexes de gestion des donnĂ©es ou d’algorithmes informatiques sophistiquĂ©s. Le Wifi, par exemple, a vu le jour dans la radioastronomie australienne il y a un quart de siècle.

Plus immĂ©diatement, la construction du SKA offre des opportunitĂ©s importantes pour les entreprises locales. La composante basse frĂ©quence du tĂ©lescope sera construite Ă  l’observatoire radioastronomique de Murchison, dans le pays Ă©loignĂ© de Wajarri Yamatji, en Australie occidentale, l’un des endroits les plus silencieux de la Terre.

Le projet a jusqu’Ă  prĂ©sent bĂ©nĂ©ficiĂ© d’un financement de 330 millions de dollars des gouvernements australien et australien occidental pour la mise en place de l’observatoire et la construction d’instruments de recherche.

Et plus largement, les installations scientifiques de grande envergure” comme le SKA nĂ©cessitent des partenariats internationaux solides, la collaboration entre les 14 États membres du projet reprĂ©sentant un autre rĂ©sultat positif. Avec l’Afrique du Sud, oĂą sera situĂ©e la composante moyenne frĂ©quence du tĂ©lescope, l’Australie peut s’attendre Ă  ce que son statut scientifique soit encore amĂ©liorĂ© en tant que pays hĂ´te du SKA.

Une science inspirante

Bien que les retombĂ©es technologiques soient un rĂ©sultat important de la recherche astronomique, c’est la pure curiositĂ© qui en est le moteur ultime. Nous sommes une espèce curieuse, et la quĂŞte de savoir est ce qui motive les chercheurs.

Mais elle nous inspire Ă©galement par la beautĂ© stupĂ©fiante de l’univers et l’attrait de la comprĂ©hension scientifique. Pour les jeunes en particulier, cela peut les prĂ©parer aux emplois de l’avenir, en façonnant une Ă©conomie de la connaissance.